11 junio 2018

Lo que antes era un oasis en un desierto, ahora solo es un desierto

El mar de Aral fue una vez un oasis en el desierto: ahora es solo un desierto


En su apogeo, la industria pesquera del Mar de Aral empleó a 40,000 personas. Esos trabajos desaparecieron cuando el mar sí lo hizo.

El estado actual del Mar de Aral visto desde el espacio. El borde negro muestra la mayor extensión del lago en 1960.

El Mar de Aral fue literalmente un oasis en el desierto. Era un enorme lago natural a lo largo de la frontera entre Kazajstán y Uzbekistán, justo al este del Mar Caspio más grande (y mucho más conocido). Durante miles de años, el Mar de Aral fue hogar de peces de agua dulce y de los pescadores que se ganaban la vida allí. Los flujos constantes de los ríos Amu Darya y Syr Darya mantuvieron el cuarto lago más grande del mundo, aproximadamente del tamaño de todo el estado de Virginia Occidental, provisto de corrientes constantes de agua.

En su apogeo, la industria pesquera del Mar de Aral empleó a 40,000 personas. Los pescadores capturaron hasta un sexto del suministro total de pescado de la Unión Soviética.

Entonces, todo cambió.

Muerte del mar de Aral

El área ya era una parte seca y árida del mundo. El Mar de Aral mantuvo un delicado equilibrio entre mucha evaporación debido a los veranos calurosos y la reposición de las aguas de los ríos. El lago mantuvo niveles de agua casi constantes si no se tocaba.

La Unión Soviética comenzó a desviar ambos ríos para irrigación . El país quería expandir su destreza agrícola y su economía nacional. El régimen soviético no quería peces, quería trigo.

El mar de Aral reseco desde una vista aérea en un avión, 2011.

En la década de 1960, los agricultores necesitaban agua para las tierras secas y dos ríos que fluían constantemente eran la solución. El Mar de Aral se secó gradualmente. En la década de 1980, tanto el Amu Darya como Syr Darya se convirtieron en tierras baldías secas durante los calurosos meses de verano. Peor aún, las malas prácticas de riego de la Unión Soviética no produjeron lo que querían. Entre el 25 y el 75 por ciento del agua desviada para los campos de los agricultores se evaporó a la atmósfera.

Los suministros de agua que van al mar de Aral se redujeron drásticamente. El agua restante se volvió cada vez más salada. Los peces murieron y las comunidades pesqueras fueron diezmadas. En el lapso de 30 años, el Mar de Aral se dividió en dos cuerpos de agua distintos al norte y al sur. El cuarto lago interior más grande del mundo se había reducido a la mitad.

La antigua costa del Mar de Aral muestra una hilera de barcos de pesca oxidados.

A principios de la década de 2000, Kazajstán decidió hacer algo sobre el problema. El país completó el enorme dique y represa de Kok-Aral en 2005 para evitar que las aguas fluyeran hacia la parte sur del Mar de Aral. El Mar de Aral del Norte comenzó a tener un flujo constante de agua.

A pesar de los cambios realizados en el norte, la mayoría de la cuenca oriental del lago que alguna vez estuvo lleno desapareció en gran medida en 2014. Fue la primera vez en 600 años que el Mar de Aral dejó de existir.

La destrucción fue culpa de toda la humanidad. A partir de 2018, el Mar de Aral tiene una décima parte de su tamaño original.

Intentando restablecer el equilibrio
Afortunadamente, los esfuerzos de restauración se están afianzando. Las comunidades de pescadores a lo largo del Mar del Norte de Aral están regresando. Los pescadores transportan capturas de más de 100 libras de lucio, perca y besugo en unas pocas horas de trabajo. Aunque esto es solo una pequeña parte del otrora poderoso lago, un poco de progreso es mejor que ninguno.

Dos cascos de barcos de pesca oxidados en el lecho reseco del mar de Aral.

La lección aquí es que los humanos pueden arrasar el paisaje natural relativamente rápido. Owen Lake, al norte de Los Ángeles, cerca de la frontera de California y Nevada, se secó por completo en 1926 después de que la ciudad de Los Ángeles lo agotara para obtener agua potable de la ciudad.

El Lago Chad, en África Central, abarcaba 10,000 millas cuadradas o más que el estado de Vermont. Los canales de irrigación desviaron el río Chari, el alimentador del lago Chad, para que los agricultores pudieran tener agua. De 1963 a 2001, más del 95 por ciento del lago Chad desapareció.

Afortunadamente para Kazajstán y los residentes alrededor del Lago Chad, se están realizando esfuerzos para restaurar estos grandes cuerpos de agua. El plan en África es bombear agua desde el famoso río Congo hacia el norte hasta el río Chari para restaurar el lago. El impacto ambiental en el río Congo aún está por verse.

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